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Scienza: Filmata in diretta la morte di una cometa

Scritto da on lunedì, 2 Gennaio 2012No Comment

Un trattino luminoso attraversa veloce il video lampeggiando da sinistra a destra, e scompare. Per gli astronomi è un evento eccezionale: l’immagine in diretta della morte di una cometa. Battezzata C/2011 N, si è disintegrata due giorni dopo la sua scoperta, il 6 luglio, penetrando a oltre due milioni di chilometri orari nell’atmosfera del Sole.

Il fenomeno è stato ripreso grazie alle sonde Stereo della Nasa e agli osservatori in orbita Soho dell’Esa/Nasa e Solar Dynamics Observatory. La cometa N3 apparteneva alla famiglia di comete di Kreutz, note perché passano così vicine al Sole che qualche volta vi precipitano dentro. Il suo ultimo transito, a 100 mila km dalla superficie, dove la temperatura della corona solare sfiora il milione di gradi, le è stato fatale.
Le sonde hanno registrato i suoi ultimi 20 secondi. Nella coda, lunga 16 mila km, si sono osservate vampate periodiche e la luminosità è variata quattro volte al minuto: gli spasmi del nucleo di ghiaccio che si sgretolava in pezzi sempre più piccoli, avvolti dal gas e polvere della chioma, prima di essere completamente vaporizzato. «È un evento storico perché è la prima volta che osserviamo una cometa dissolversi attraversando l’atmosfera solare» dice a Panorama l’astrofisico Karel Schrijver, autore dell’articolo che descrive il fenomeno sull’ultimo numero di Science.

Grazie a queste immagini gli astrofisici hanno anche preso le misure della cometa in modo più accurato rispetto alle tecniche tradizionali. Il nucleo era tra i 50 e i 100 metri per 70 mila tonnellate, quasi la metà della stazza di una nave da crociera.

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